Publicado el 05 de abril, 2020

Qué piensa sobre el coronavirus el inventor del Tamiflu que enfrentó la H1N1

Autor:

El Líbero

El destacado científico Norbert Bischofberger desarrolló el antiviral Tamiflu, medicamento capaz de combatir la influenza (H1N1), pandemia anterior al Covid-19. En una entrevista a la que El Líbero tuvo acceso, el experto se refiere en profundidad al coronavirus, a las cuarentenas, las consecuencias económicas, y a los avances de los investigadores para detenerlo. «Se está trabajando a toda máquina alrededor del mundo para tener rápidamente un antídoto», señala.

Autor:

El Líbero

¿Debiese llegar a más gente El Líbero?

Si tu respuesta es afirmativa, haz como cientos de personas como tú se han unido a nuestra comunidad suscribiéndose a la Red Líbero (0.5 o 1 UF mensual). Accederás a eventos e información exclusiva, y lo más más importante: permitirás que El Líbero llegue a más gente y cubra más contenido.

SUSCRÍBETE AHORA
Recibe en tu correo Lo mejor de la prensa
Suscribirse

Antes del coronavirus, la última pandemia declarada por la OMS fue en 2009 con la influenza H1N1. Si bien tuvo una baja tasa de mortalidad de 0,02%, contagió a 1 de cada 4 personas en el mundo. Y el antiviral que logró contrarrestarla fue el oseltamivir, conocido como Tamiflu. El bioquímico y virólogo austríaco residente en California, Norbert Bischofberger, ha seguido de cerca el Covid-19.

Ya alejado de los virus, el científico se ha dedicado en los últimos años a investigar terapias para linfomas y leucemia. Lograr saber qué opina uno de los hombres que logró enfrentar la influenza, fue lo que hizo su hermana, la periodista Conny Bischofberger. La entrevista, a la que tuvo acceso El Líbero, se realizó a fines de marzo, ambos cumpliendo cuarentena, él en Estados Unidos y ella en Austria.

«Cuando Norbert contesta su teléfono celular el sábado por la mañana, justo antes de la medianoche en California, estoy interrumpiendo su programa favorito, «60 Minutes» en CBS. Cuarentena en casa. «Se burlan de Ischgl» (centro de esquí tirolés que fue noticia por ser foco de los contagios en Austria), me dice, el encubrimiento del coronavirus en Tirol fue incluso un tema en el Financial Times. Norbert emigró a los Estados Unidos en 1983 y tuvo allí una increíble carrera. El inventor de varias drogas altamente efectivas contra las enfermedades infecciosas, el gran estratega contra los virus mortales, ya estaba entusiasmado con la Química cuando era niño. En nuestro ático en Bregenzerwald, instaló un laboratorio secreto. Tenía doce años, yo tenía ocho. Para su cumpleaños, me regaló un delantal blanco, y desde entonces me permitieron ayudarlo en sus experimentos y lavar los tubos de ensayo».

-Ambos estamos en home office, a 9.000 kilómetros de distancia. ¿Alguna vez pensaste que un virus pondría al mundo entero de rodillas?

-Realmente no lo pensé, pero era obvio que vendría una pandemia. No se trataba de si sucedería, sino cuándo. Lo que es aterrador es lo poco preparados que estamos.

-Estados Unidos ya ha superado a China con más de 100.000 personas infectadas. ¿Cómo es la situación en California?

-Tenemos 320 millones de habitantes, por lo que es natural que haya una gran cantidad de personas infectadas con coronavirus aquí en los Estados Unidos. Pero es interesante que Nueva York tenga la mayoría de los casos hasta ahora, diez veces más que California. Aquí, la gente ha estado yendo a la playa en masa en los últimos días porque estaba permitido caminar. El gobernador luego amenazó con acordonar las playas y parques con la Guardia Nacional. Ahora todos están de vuelta en casa, yo también…

-¿Por qué hay una diferencia tan grande en la propagación entre las costas este y oeste?

-Los Ángeles y Nueva York son comparables, ambos tienen entre ocho y diez millones de habitantes. Pero cualquiera que haya estado en la Grand Central Station puede decir por qué Nueva York está particularmente afectada. Allí, siete millones de personas se suben a los trenes y al metro todos los días, mientras que en Los Ángeles todos se suben a su automóvil. Por lo tanto, hay mucha menos transmisión de persona a persona en California. Creo que esa es la razón.

Tenemos dos opciones: que la inmunidad surja en la mayoría de la población, lo que puede ser por infección o por una vacuna. O pronto habrá un tratamiento efectivo».

-Has estado lidiando con los virus durante 30 años. ¿Cómo te imaginas estos pequeños animales? 

-Pequeño animal no es tan correcto. Porque si fuera así, el virus viviría. Pero es una cosa en el medio, no muerta, pero tampoco viva. Se puede cristalizar un virus, ponerlo en un vaso y guardarlo para siempre. Esto no es posible con bacterias ni con levadura, es decir, con nada que viva. Porque las células necesitan oxígeno y alimentos para sobrevivir. Es diferente con el virus. Permanece así, pero tan pronto como entra en contacto con un huésped, puede ser un ser humano, un animal o incluso una bacteria, comienza a hacer cosas malas. Penetra en las células, las obliga a producir nuevos virus, comienza a multiplicarse y selecciona nuevas células víctimas.

-¿Realmente el coronavirus se parece a esa imagen que ha salido en varias partes: pequeño, redondo y espinoso?

-Los virus son cien veces más pequeños que las bacterias; la estructura solo se vería bajo un microscopio electrónico. Pero no ves un virus, es suficiente ver lo que hace. Se puede hacer en el laboratorio, pero generalmente es una solución, por lo que no hay nada redondo o puntiagudo para ver.

-¿Por qué es tan peligroso el coronavirus?

-No diría que el SARS-CoV-2 es el más peligroso de todos los virus, está aproximadamente en el medio. El ébola, por ejemplo, ataca los vasos sanguíneos, causa sangrado y tiene una tasa de mortalidad más alta. Y antes de tener una medicación efectiva, el VIH era 100 por ciento mortal. Coronavirus elige los pulmones como huésped, ataca las vías respiratorias y luego algunos pacientes tienen problemas respiratorios. Cada virus hace lo suyo. Y otros tres virus producen síntomas similares a los de coronavirus: influenza, parainfluenza y el virus sincicial respiratorio.

-¿No podría Tamiflu, que desarrolló contra la gripe, también funcionar para Corona?

-No. Debido a que son virus completamente diferentes, no tienen nada que ver entre sí. El objetivo de Tamiflu es algo llamado neuraminidasa, que es exclusivo de la influenza. No hay neuraminidasa en coronavirus.

-En febrero pensaste que el coronavirus iría y vendría como otros virus. ¿Lo subestimaste?

-Obviamente estaba completamente equivocado. Era el caso de la mayoría de los virus hasta ahora, pero esto no desaparecerá tan rápido, ahora está en todas partes. Solo tenemos dos opciones: que la inmunidad surja en la mayoría de la población, lo que puede ser por infección o por una vacuna. O pronto habrá un tratamiento efectivo.

-¿Cuánto tiempo puede llevar una inmunización de este tipo?

-Las pruebas actuales solo muestran si portas el virus o no. Y solo testeamos a los sospechosos infectados. Y debido a que muchas infecciones no presentan síntomas y estas personas no son diagnosticadas, la tasa de infección es quizás diez veces mayor de lo que pensamos. También necesitamos pruebas de anticuerpos que muestren si alguien ha tenido coronavirus y ha desarrollado defensas. Luego, según un estudio, uno podría concluir que la mayoría de la población estuvo infectada.

-¿Qué estudio? 

-Acaba de ser publicado por la Universidad de Oxford y llegó a la conclusión de que el 50 por ciento de la población del Reino Unido puede haber sido infectada. ¡Y esas son buenas noticias! Eso significa que el 50 por ciento podría tener inmunidad y solo una minoría se enfermó.

Una vez que hubiera tratamiento para el coronavirus, las personas podrían respirar aliviadas. Sentirías que ya no somos impotentes. Eso sería un gran paso.

-Imágenes terribles provienen de Bérgamo, Italia. Camiones con cuerpos. Fosas comunes. Médicos y enfermeras que ya no pueden cuidar adecuadamente a los moribundos. ¿Cómo te sientes como investigador cuando ves ese tipo de imágenes?

 -Como todos los demás. Es trágico. Hemos visto ese tipo de imágenes en la pandemia de gripe de 1918 o en el brote de ébola en África. Siento pena por la gente. Como investigador, solo puedo decir que se está trabajando a toda máquina alrededor del mundo para tener rápidamente un antídoto.

-La OMS está probando actualmente remdesivir, los principios activos lopinavir y ritonavir e hidroxicloroquina. Su colega austriaco Josef Penninger también está investigando una droga que tal vez podría usarse contra el coronavirus. ¿A qué ingredientes le da más oportunidades como experto?

-Remdesivir inhibe la replicación de los virus de ARN -hay virus de ARN y ADN. Lo desarrollamos contra el Ébola cuando estaba en Gilead, pero nunca lo usé. Sabíamos que también funcionaba contra todas las cepas de corona, en ese momento no había infecciones por coronavirus. Hasta donde yo sé, actualmente hay seis estudios activos sobre él, dos en los Estados Unidos, dos en Europa y dos en China. Lo que hace Josef Penninger también es prometedor. Tiene un posible medicamento que evita que el virus ingrese a la célula. No estoy tan convencido de la hidroxicloroquina, pero me guardo mis razones.

-¿Eso significa que definitivamente habrá un ingrediente activo pronto?

-Estoy convencido de que un ingrediente activo o quizás varios funcionarán. El tratamiento de los pacientes con coronavirus debe realizarse dentro de un período de tiempo determinado. Tamiflu, por ejemplo, debe administrarse dentro de 24 horas desde el inicio de los síntomas de la gripe. Por lo tanto, en cierto punto podría ser demasiado tarde para un medicamento antiviral.

Estoy convencido de que en verano u otoño (hemisferio norte) a más tardar, tendremos algo que sea efectivo contra el virus».

-¿Cuánto tiempo llevará probar Remdesivir, por ejemplo? En Zurich ya se administró a un paciente de coronavirus, con éxito.

-Creo que hasta abril, a más tardar en mayo. He oído hablar del ejemplo suizo, pero solo me interesan los estudios en los que un grupo de pacientes seleccionados al azar es tratado con el medicamento, otro grupo es tratado con un placebo, y solo entonces tendrá pruebas de que un medicamento realmente funciona. Un solo paciente no dice nada.

-Si resultara efectivo, ¿cuándo estaría disponible para las autoridades de salud?

-Depende de qué tan rápido puedas hacerlo. Para tratar a un paciente, se necesita un gramo. Con 100 kilos puedes tratar a 100.000 personas. No sería imposible hacer un par de cientos de libras con bastante rapidez. Pero si hablas de 100 toneladas, sería mucho más difícil. En principio, sin embargo, esto debería ser rápido de fabricar y estar disponible. Yo diría dentro de unos meses.

-Pero la droga aún no está aprobada, ¿verdad? 

-Correcto, pero eso también debería ser rápido. Por lo general, lleva medio año o un año. Pero en este caso, con esta necesidad urgente, debería ser posible en unas pocas semanas, al menos con la FDA. Puede ser diferente en Europa.

-¿Cuál sería el efecto?

-No solo tendría un efecto en la salud porque los sistemas se verían aliviados, sino también un gran efecto psicológico. Por el momento, las personas no tienen perspectiva. Solo saben que deben quedarse en casa para protegerse y proteger a los demás. Pero una vez que hubiera tratamiento para el coronavirus, podrían respirar aliviados. Sentirías que ya no somos impotentes. Eso sería un gran paso.

-¿Cuándo se derrota el coronavirus? 

-Derrotado es una gran palabra Pero estoy convencido de que en verano u otoño (hemisferio norte) a más tardar, tendremos algo que sea efectivo contra el virus. Puede ser demasiado tarde para aquellos que ya están en cuidados intensivos, pero pronto tendremos un remedio para las primeras etapas del coronavirus y la profilaxis.

-¿Qué tan caro sería un medicamento para el coronavirus? 

-Las empresas deciden eso. Es un negocio, muchos invierten y quieren recuperar algo. Por otro lado, tenemos una crisis global. Por lo tanto, debe encontrarse un compromiso entre los inversores y el interés público.

-Se dice que el Presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, le ofreció a una compañía alemana mucho dinero por una vacuna. ¿Se puso en contacto con Gilead también?

-Dejé la compañía en 2019. Pero la respuesta es no. Y tampoco puedo creer esta historia. No quiero minimizar lo que hacen en Alemania, pero hay una docena de compañías que hacen lo mismo. Moderna, por ejemplo, ya está haciendo ensayos clínicos con una vacuna corona.

-¿Entonces cree que la vacuna vendrá de los Estados Unidos?

-Si tuviera que apostar, apostaría por los Estados Unidos. Porque aquí hay mucho más dinero y recursos disponibles para investigación y desarrollo. Actualmente, 38 compañías de todo el mundo están trabajando en una vacuna, la mayoría son de aquí.

-¿Cómo lidiar con la acusación de que la industria farmacéutica se trata en última instancia solo de dinero y no de la difícil situación de las personas?

-Solo puedo hablar por mí mismo. ¿Por qué estoy trabajando en el sector biotecnológico? Porque la salud de los demás es importante para mí. Ciertamente es bueno tener dinero para vivir una buena vida. Pero ¿cuál es el objetivo de tener más dinero más allá de eso? En cualquier caso, me hace más feliz cuando los padres me escriben que su hijo no tiene que morir porque hay este o aquel ingrediente activo que cuando miro mi estado de cuenta.

-¿Eso sucede a menudo? 

-Sucede todo el tiempo. Podría mostrarte muchos correos electrónicos de pacientes (VIH, hepatitis C) que están agradecidos por una segunda vida. Esa es la razón y la razón por la que haces ese trabajo.

-¿Cómo podrías luchar contra el coronavirus mientras evitas un colapso de la economía?

-Singapur abrió el camino. Utilizaron pruebas a gran escala para determinar quién era el transmisor, aislaron a estas personas y descubrieron con quién estaban en contacto. Luego fueron probados. Así que no todos tuvieron que quedarse en casa, solo aquellos que dieron positivo. 

-Las consecuencias económicas son enormes. ¿Podrían ser peores que las consecuencias de la enfermedad misma?

-Sí, realmente creo eso. Mira lo que está pasando con nosotros. En los Estados Unidos, las principales cadenas hoteleras han despedido a todos sus empleados, y las aerolíneas realmente han considerado no volar en absoluto. Todavía hay vuelos a la costa este, pero están prácticamente vacíos. Los fabricantes de automóviles están deteniendo su producción. Prácticamente no hay más consumidores, no hay demanda, nadie compra nada, todos los centros comerciales están cerrados. Se puede hacer esto por algunas semanas, pero no por meses.

Actualmente, 38 compañías de todo el mundo están trabajando en una vacuna, la mayoría están en Estados Unidos».

-¿Cómo se siente haber desarrollado algo que todo el mundo está esperando en este momento? 

-Bueno, ¿cómo puedo decir? Bastante bien. Pero el punto es: si tal cosa sale al mercado, ya estamos trabajando en el problema después del próximo. Para mí ya no son virus, sino el cáncer.

-¿Extrañas a los animalitos?

-No, ahora estoy trabajando en tratamientos para la leucemia y el linfoma por los que la gente generalmente muere. Hay algunas similitudes con los virus, pero el cáncer en general es mucho más complicado. En contraste, los virus son bastante simples de entender.

-¿A veces te preguntas por qué te fascinaba la química cuando eras niño?

-Sí, pero no he encontrado una respuesta para este día. Recuerdo haber persuadido a la farmacia del pueblo vecino para que vendiera productos químicos peligrosos. El hombre sabía menos sobre química que yo. Hice polvo explosivo y exploté el buzón. Entonces tal vez fue solo suerte que no me convirtiera en terrorista. (Risas)

-¿Qué podrán decir del doctor Norbert Bischofberger?

-Ha contribuido al hecho de que las personas que han tenido una enfermedad grave o tal vez incluso murieron pudieron tener una buena vida.

-¿Cuántas personas?

-Algunos ya. El solo medicamento contra el VIH ya es tomado por 20 millones de personas en todo el mundo.

Las columnas de Opinión son presentadas por:
Ver más

¿Debiese llegar a más gente El Líbero?

Si tu respuesta es afirmativa, haz como cientos de personas como tú se han unido a nuestra comunidad suscribiéndose a la Red Líbero (0.5 o 1 UF mensual). Accederás a eventos e información exclusiva, y lo más más importante: permitirás que El Líbero llegue a más gente y cubra más contenido.

SUSCRÍBETE AHORA

También te puede interesar:

Cerrar mensaje

¿Debiese llegar a más gente El Líbero?

Si tu respuesta es afirmativa, haz como cientos de personas como tú se han unido a nuestra comunidad suscribiéndose a la Red Líbero (0.5 o 1 UF mensual). Accederás a eventos e información exclusiva, y lo más importante: permitirás que El Líbero llegue a más gente y cubra más contenido.

Suscríbete